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Deloitte Belgian CFO Survey: Corporates are defensive

Volatile. If there is one word that best describes the current financial and economic environment, this might be it.

Deloitte Belgian CFO Survey: Corporates are defensive
The general level of economic and financial uncertainty has further increased in the second quarter. Little of the optimism the survey reported last quarter remains. Worries about recession and a breakup of the euro have knocked business confidence again. But CFO pessimism is not just driven by the mood of the day. Many organisations report disappointing financials halfway through the year. Old certainties are being questioned, and decisions made several months ago are now being reconsidered. Defensive strategies are on top of the agenda.

Mood swings
Things were looking up again in the first quarter of the year. Many CFOs seemed to have shaken much of the gloom displayed at the end of last year. Well almost. The increase in CFO optimism in the first quarter has not sustained. CFOs are again significantly less optimistic today about the financial prospects of their own than they were three months ago.
The underlying causes of Europe’s debt crisis – uncompetitive economies and indebted governments – remain, and will not be solved in the short run. The future of the Eurozone remains at risk. Consumer
demand is far from reassured and projections for growth for many of the European countries - but also the US - are challenged. High growth economies such as China are slowing down as well.
CFOs expectations on the timing of the recovery of the Belgian economy have been pushed back by at least half a year. And unlike the previous quarters, CFOs are no longer more optimistic about the prospects for their own company than for the economy as a whole.
Today only 20% of CFOs expect demand for their company’s products and services to take up again before the end of this year – down from 60% three months ago. 25% anticipate a very slow recovery and
see no significant improvement before 2014. Not a surprise that the economic recovery is the CFOs main concern, next to securing their competitive position in the market.

Poor performance and outlook
Close to 60% of CFOs now report that the actual performance of their company is lagging behind the budget, up from already 40% at the end of the first quarter. To put this into a longer term perspective: in
2010 only 20% of CFOs reported worse than expected performance in the second quarter, in 2011 it was 30%. Today, this percentage has doubled compared to 2011. On average, CFOs expect only marginal top line growth and further decreasing operating margins going forward. Taking into account that CFOs were already very pessimistic in the fourth quarter of 2011 - when many prepared their 2012 budgets – these second quarter results illustrate the significant challenges that many organisations face.

No appetite for risk
CFOs do not think the time is right to take on additional risk on the balance sheet. Risk appetite has plummeted back to the low levels we reported coming out of the recession in the first quarter of 2009.
Fewer CFOs plan to reinvest surplus cash back into the business. With financial and economic uncertainty significantly above normal levels, CFOs remain focused on defensive balance sheet strategies such as boosting cash flow and cutting costs. CFOs see hiring and discretionary spending declining over the next year.
Capital expenditure and mergers and acquisitions are hence not top of the list. In search of growth and to avoid stagnation, expansion into new markets or products remains important for more than one third of the respondents.

The attractiveness of the major forms of financing – equity, bank borrowing and corporate debt - has lowered somewhat compared to the first quarter. On balance, bank borrowing is perceived as neither
attractive nor unattractive. Although overall CFOs are not overly concerned with external financing, 40% currently perceive credit as costly and hard to get. Macroeconomic uncertainty and the outlook for
demand appear to have greater influences on capital spending than the availability of finance. Going forward two thirds of CFOs anticipate harder pricing and/or lending terms for bank

Euro worries
The Eurocrisis is not over. Over 40% of the survey respondents assign a high rating to the likelihood of one or more member states leaving the Eurozone in 2012, and a quarter reports that their company is changing its plans to deal with the risk of the euro stress. Although one out of three CFOs expect a significant effect on their business in the event of one or more member states leaving the euro, only 6% of the respondents expecting at least some effect from this event, consider themselves well prepared for this event. 27% of those respondents, mainly representing large organisations, have made some preparations.

Wage indexation
CFOs endorse most of the recommendations the European Commission has made to the Belgian government at the end of the first quarter. First priority for the CFOs is the reform of the system of wage bargaining and wage indexation. The political reactions on the recent Central Bank report on the wage indexation system predict a difficult debate.

What CFOs can do
Companies are faced with specific challenges in today's uncertain economic environment. Economic uncertainty is the biggest constraint on corporate expansion. The challenge for companies is to find sources of growth in a volatile macroenvironment.
CFOs need to develop playbooks to ensure the availability of cash and value, navigate the current downturn, renew growth under varied economicrecovery scenarios, and manage risk. Here is how you could get started.
A critical priority for most CFOs is to assure sufficient cash for their company to operate without interruption. In the current environment, CFOs must also secure financing in the coming three to five years and identify opportunities to improve access, cost and flexibility of financing. Forecasting near-term revenues and providing earnings guidance is another key challenge for CFOs.

Strong revenue-forecasting tools are essential to successfully managing finances and cash flow.

Thierry Van Schoubroeck,
Partner - Deloitte

Download the survey below (PDF - 24 pages).

French version :

Deloitte Belgique publie les résultats de son enquête CFO pour le deuxième trimestre 2012

Deloitte Belgique publie les résultats de son enquête trimestrielle CFO Survey réalisée, pour le deuxième trimestre, du 31 mai au 27 juin 2012. Les résultats traduisent le pessimisme persistant des directeurs financiers belges. Les premiers signes d’optimisme affichés il y a trois mois ne sont plus d’actualité. Les CFO ne s’attendent pas à un redressement imminent de l’économie. Quelque 25 % d’entre eux parlent même de 2014. Les stratégies défensives figurent au premier rang des priorités.

La confiance est en berne
L’optimisme affiché par les CFO au premier trimestre connaît son recul le plus marqué depuis le lancement de l’enquête CFO Survey au premier trimestre 2009. Selon les CFO sondés, l’économie ne devrait pas retrouver des couleurs prochainement : seuls 20 % des CFO prévoient une hausse de la demande d’ici à la fin de l’année, contre 60 % il y a trois mois.
Thierry Van Schoubroeck, Associé chez Deloitte Belgique: « Les CFO reportent d’au moins six mois le redressement de l’économie belge. Et contrairement aux trimestres précédents, ils ne se montrent pas plus optimistes quant aux perspectives de leur propre entreprise que vis-à-vis de l’économie en général. »
Des résultats décevants : des performances financières non conformes au budget
Au milieu de l’année, près de 60 % des CFO indiquent que les performances de leur entreprise ne sont pas conformes au budget. En moyenne, les CFO ne prévoient qu’une faible augmentation des ventes et une nouvelle diminution des marges d’exploitation.
Thierry Van Schoubroeck : « Les CFO étaient très pessimistes au quatrième trimestre 2011, au moment de boucler le budget 2012. Les résultats de ce deuxième trimestre illustrent les défis de taille que doivent relever de nombreuses entreprises. »

Stratégies défensives et hiérarchisation
Compte tenu de l’incertitude économique et financière, les CFO estiment que ce n’est pas le moment de prendre des risques supplémentaires au niveau du bilan financier. Le recul de l’optimisme et la méfiance face au risque ont entraîné un retour aux stratégies défensives, qui prennent la forme d’une réduction des coûts et d’une augmentation des flux de trésorerie. Les dépenses en capital et l’expansion par l’intermédiaire de fusions et d’acquisitions ne sont pas prioritaires.
Thierry Van Schoubroeck : « Les CFO se préoccupent principalement du redressement économique et du maintien de leur position concurrentielle sur le marché. »

Une pression financière incessante
Par rapport au premier trimestre, les formes majeures de financement (émission d’actions, emprunts obligataires et prêts bancaires) ont perdu de leur attractivité. Globalement, les CFO ne semblent pas s’inquiéter outre mesure de la disponibilité et des coûts du financement externe. Plus précisément, quelque 40 % des CFO continuent de considérer le crédit comme coûteux et difficile à obtenir. A l’avenir, la majorité des CFO s’attendent à un durcissement des conditions tarifaires et de prêt.
Thierry Van Schoubroeck : « Il apparaît que l’incertitude macroéconomique et les perspectives d’évolution de la demande ont plus d’influence sur les dépenses en capital que l’accès au financement. »

La crise de l’euro se poursuit
La crise de l’euro s’est intensifiée, aggravée par l’instabilité politique en Grèce et les inquiétudes du marché quant à la solvabilité de l’Italie et de l’Espagne. Plus de 40 % des sondés font état d’une probabilité élevée de voir un ou plusieurs Etats membres quitter la zone euro en 2012. Les participants à l’enquête ne sont qu’un quart à modifier leurs projets pour faire face au risque de pression sur l’euro. Un tiers des CFO (essentiellement issus de grandes entreprises) qui prévoient ne fût-ce qu’un impact minime de l’effondrement de l’euro sur leurs activités ont pris des mesures pour se préparer à cette éventualité.
Les causes de la crise de la dette en Europe sont toujours bien présentes et ne seront pas éradiquées à court terme. L’avenir de la zone euro reste menacé. La demande des consommateurs est loin d’être rassurée et les prévisions de croissance sont compromises pour bon nombre de pays européens.
Thierry Van Schoubroeck : « Les CFO doivent élaborer un manuel de stratégies pour faire face à l
a récession et garantir l’accès aux liquidités et au financement pour les 3 à 5 ans à venir. Des outils de prévision des recettes efficaces sont indispensables à une gestion correcte des finances et des flux de trésorerie. »

A propos du sondage
L’enquête trimestrielle CFO Survey de Deloitte Belgique a été réalisée, pour le deuxième trimestre 2012, du 31 mai au 27 juin 2012. Au total, 60 CFO opérant dans différents secteurs d’activité y ont pris part. Parmi les entreprises participantes, 23 % génèrent un chiffre d’affaires de plus de 1 milliard d’euros, 53 % un chiffre d’affaires compris entre 100 millions et 1 milliard d’euros et 25 % un chiffre d’affaires inférieur à 100 millions d’euros.

Download the survey below (PDF - 24 pages).

cfo_survey_2012_q2_lres.pdf CFO-survey-2012-Q2-lres.pdf  (1.34 Mo)

Vendredi 7 Septembre 2012

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